Wal-Mart Stores, Inc. es conocida en todo el mundo, y no en vano, pues es la mayor minorista a nivel global y la tercera mayor corporación pública. Opera en 28 países y posee casi once mil tiendas, así que los avances tecnológicos que decida adoptar sin duda llegarán a millones de personas.

Recientemente este gigante ha puesto su atención sobre la cadena de bloques para asegurar una cadena de suministro alimentaria mucho más limpia y segura. Más específicamente, se podría decir que desde Walmart han identificado las graves vulnerabilidades en este proceso que no siempre asegura la inocuidad de los alimentos, necesaria para evitar la expansión de enfermedades y la pérdida de vidas en todo el mundo, y como la blockchain es la solución para esto.

En general, la inocuidad de los alimentos puede definirse como el conjunto de procedimientos que hacen posible asegurar que, una vez ingerido, cada producto alimenticio resulte inofensivo para el consumidor. Algo nada sencillo, teniendo en cuenta que, sólo por ejemplo, un pescado vendido en un mercado de América puede provenir del otro lado del mundo, y tuvo que ser almacenado, transportado y distribuido por muchos intermediarios, quizá no siempre en las mejores condiciones.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), los alimentos insalubres pueden contener más de 200 enfermedades, que pueden ser desde una simple diarrea hasta un cáncer. Debido a los fallos de la cadena de suministro, anualmente enferman a nivel global unos 600 millones de personas, mientras que 420 mil mueren por esta misma causa.

Asimismo, la compañía Trace One ha descrito cuáles son esas vulnerabilidades en la cadena de suministro que pueden permitir la distribución de alimentos contaminados. La primera es la fragmentación del proceso, que está lleno de intermediarios que no pueden comunicarse ni compartir información de forma adecuada ni en tiempo real. Esto lleva a la segunda, que es la lentitud de respuesta ante el surgimiento de un problema: identificar su origen exacto puede tardar días e incluso semanas.

Otra vulnerabilidad es que los consumidores, cada vez más, quieren estar seguros de dónde provienen sus alimentos y acceder a toda la información posible sobre ellos. En ocasiones esto es posible mediante un código QR, algo que de hecho ya ha aplicado Provenance para evitar la pesca ilegal. Sin embargo, la mayor parte del tiempo no es así.

Walmart, que sin duda debe operar entre las cadenas de suministro alimentarias, se ha propuesto resolver estas debilidades utilizando la tecnología blockchain: con este registro único será posible seguir el ciclo de vida de cada producto, tener una visión completa y no fragmentada del proceso e identificar el problema en tiempo real.

Desde el mes pasado, esta compañía ha estado realizando pruebas en la blockchain junto a IBM con dos principales productos: envasados en Estados Unidos y carne de cerdo en China. Con su implementación, pretenden conocer toda la data sobre el cultivo, los proveedores, la distribución y las inspecciones realizadas a cada producto.

Marshal Cohen, analista de la compañía investigadora NPD Group Inc., explicó que esto podría agilizar enormemente el proceso.

Les da una posibilidad de tener una contabilidad desde el origen hasta su finalización. Si hay un problema con un brote de E. coli, esto les da la capacidad de encontrar inmediatamente de dónde venía. Esa es la diferencia entre días y minutos. Marshal Cohen

Analista, NPD Group

Por su parte, Frank Yiannas, vicepresidente de seguridad de los alimentos de Walmart, aseguró que la blockchain puede aumentar la confianza de los consumidores y empresas al volver el proceso mucho más eficiente. Y agregó que, hasta los momentos, las pruebas están resultando ser todo un éxito.

Esta noticia implica una próxima implementación de la blockchain en Walmart, que, siendo un gigante corporativo que sirve a alrededor de 260 millones de clientes a la semana en todo el mundo, traería una fuerte expansión para esta tecnología y sin duda el aumento de la confianza respecto a ella. Seguramente, pronto sabremos de más evoluciones al respecto.